La mujer que busca alienígenas bajo tus pies

INTERNATIONAL 19-6-2017 Elpais 46

Penelope Boston lleva 25 años visitando algunas de las cuevas más espectaculares de la Tierra. A veces se tiene que embutir en un mono forrado de hielo y cargarse una mochila con un ventilador que escupe aire helado. Es la única forma de resistir —durante solo media hora— los 60 grados de la cueva de los cristales de Naica, en México. Explorar estos abismos “es lo más parecido a visitar otro planeta”, explica la microbióloga, que dirige el Instituto de Astrobiología de la NASA. En los espectaculares prismas gigantes, formados hace unos 50.000 años, hay cavidades con líquido de la que se han rescatado restos de microbios que, cultivados en el laboratorio, han vuelto a la vida. Son un ejemplo de lo que los científicos llaman extremófilos, microorganismos capaces de habitar los lugares más hostiles del planeta. Viven sin agua ni luz, comiendo rocas e incluso compuestos tóxicos, en abismos donde la falta de oxígeno y los gases aniquiliarían a cualquier persona en minutos. Si hay vida en otros planetas lo más probable es que también se esconda en cuevas y se parezca mucho a estas criaturas que Boston estudia con asombro.

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